Sarah Luckam: «Las escuelas de idiomas pueden hacer mucho para enseñar la sostenibilidad»

Sarah Luckam (Carolina del Norte, EE UU) es la directora de la academia Sarah English en Tomares, Sevilla. Lleva diez años gestionando esta escuela de idiomas y en ese tiempo ha creado una comunidad y un negocio de éxito gracias a sus principios, lo que ella llama sostenibilidad humana. «Más que un negocio, es un proyecto que busca mejorar los medios de vida y fomentar una comunidad en torno a los alumnos, los profesores, los padres y toda la localidad», dice. Clases para mayores de sesenta, conciliación familiar para las profesoras, ayudas a personas necesitadas… Realmente admirable la labor de esta firma aljarafeña. Nos reunimos con Sarah en las instalaciones de su academia para saber más sobre su forma de aplicar la responsabilidad social en su día a día.

 

Una entrevista de John Lucey.

 

 

– ¿Cómo describirías a Sarah English como academia de idiomas?

– Sarah English Academy es exactamente como dice el logo “friends and family». Intentamos crear un ambiente diferente a otras academias, diferente a lo que los estudiantes reciben en la escuela, y de una forma personalizada. Cuando un nuevo alumno llega aquí, pensamos en él como parte de la gran familia. Tenemos setecientos alumnos, lo que significa más de mil padres. Gestionamos clases para todo el mundo, lo que no es habitual. Hay clases que empiezan con los recién nacidos y sus padres, en las que utilizamos juegos sensoriales y canciones en inglés para enseñar a los bebés. Hay una sección en la clase en la que las madres o los padres pueden hablar de cualquier problema que puedan tener como padres primerizos. Tenemos un curso que empezó el año pasado llamado ‘Senior Smile’ para personas mayores de sesenta años que tienen una espina clavada. Es un mito que las personas mayores no puedan aprender nuevos idiomas. Eso es importante para nosotros, porque añade valor a la comunidad: los mayores pueden sentir que no tienen un lugar. Para mí eso forma parte de la responsabilidad social, porque estamos ofreciendo la lengua inglesa a todo el mundo.

– ¿Crees que tu trabajo aquí está relacionado con los diecisiete Objetivos de Desarrollo Sostenible y, en caso afirmativo, con cuáles?

– Sí, diría que el trabajo que hacemos aquí es relevante para algunos de los ODS, especialmente los objetivos sociales. Yo diría que el objetivo tres, «salud y bienestar», porque también enseñamos a los alumnos mayores. Si eres una persona mayor tienes que pensar en llevar tu cerebro al gimnasio. Se ha demostrado científicamente que aprender un idioma disminuye la senilidad y el Alzheimer, incluso va a hacer que te sientas más joven y te sientas mejor. Es como hacer sudoku, pero es útil para otras partes de tu vida. Las personas mayores pueden viajar en esa etapa de sus vidas, ya que probablemente estén jubiladas. Esto también entra en el cuarto objetivo, «educación de calidad». Sin duda, el quinto objetivo, «igualdad de género», es un principio que intentamos promover en Sarah English. Hay muchas mujeres en el equipo. En estos años hemos tenido cinco embarazos entre el personal. Aquí tienen mucha flexibilidad, pueden venir a las reuniones con sus bebés. Para mí es importante que los padres se sientan cómodos con el embarazo en el lugar de trabajo. A veces las mujeres dudan en compartir con su jefe que están pensando en tener otro hijo debido al estigma que existe en algunos lugares de trabajo en torno a la maternidad, por el periodo de baja y los compromisos familiares posteriores. Creo que hemos creado un entorno en el que las mujeres se sienten bienvenidas y apreciadas, y en el que no tienen que preocuparse de que sus compromisos en casa o con la familia entren en conflicto con sus obligaciones en el trabajo. También contrato a mis antiguos alumnos. Siempre que tengan un alto nivel de idioma y una gran capacidad, los incorporaré. Y tenemos una mezcla de gente joven y mayor en el equipo, que creo que es importante. También tenemos becarios aquí. Eso es realmente valioso para nosotros, porque siento que nos ayuda a aprender nuevas perspectivas. Siempre estamos pensando en cómo podemos devolver algo a la comunidad, y me refiero al mundo entero, no solo a la localidad.

 

«Creo que hemos creado un entorno en el que las mujeres se sienten bienvenidas y apreciadas. No tienen que preocuparse de que sus compromisos en casa o con la familia entren en conflicto con sus obligaciones en el trabajo»

 

– ¿Te gustaría hacer algo más en materia de responsabilidad social o la sostenibilidad?

– Cuidar el factor humano es importante para mí. El año pasado tuvimos unos diez ucranianos aquí en Tomares, así que hablé con el Ayuntamiento para que vinieran a dar clases de inglés en la academia de forma gratuita. Este plan aún no se ha materializado, pero sigue estando en mi mente. Trato de aliviar cualquier pena que puedan sufrir los alumnos de la academia. Lamentablemente, ha sucedido que alumnos de aquí han perdido a sus padres, y en estos casos permito que los alumnos asistan a las clases de forma gratuita. También he hecho lo mismo en el pasado cuando los padres de los alumnos han perdido su trabajo, algo que ocurrió mucho durante las cuarentenas por el coronavirus. Además, tengo la visión de poder tener profesores de un país subdesarrollado que vengan aquí a enseñar, o estudiantes de allí que vengan aquí a estudiar inglés. Estoy abierta a todo tipo de oportunidades de este tipo. Solo busco a la persona adecuada para ayudar. Tenemos los recursos, tenemos el espacio, y he sido capaz de crear un espacio de trabajo empático donde los profesores están muy contentos de quedarse durante años.

 

Sarah Luckam, con su equipo de profesoras en la academia Sarah English. Venga, ¿os llama algo la atención en esta imagen? Foto: Sarah English

 

– ¿Era tu intención fomentar un negocio socialmente responsable incluso antes de conocer los ODS? 

– Sí. Mis sentimientos más profundos se volcaron en el negocio. Mis objetivos en la vida son hacer feliz a la gente y hacer del mundo un lugar mejor. Uno empieza un negocio para ganarse la vida, que es lo que tiene que hacer. Pero para mí Sarah English es más que un negocio, es un proyecto que busca mejorar los medios de vida y fomentar una comunidad en torno a los alumnos, los profesores, los padres y toda la localidad. Las prácticas que hay aquí se han desarrollado de forma orgánica por mi forma de pensar y porque contrato a personas con ideas afines. Garantizar que el personal tenga un equilibrio saludable entre el trabajo y la vida privada es una de mis prioridades.

 

«La sostenibilidad humana es tan importante como las demás y no debería pasar a un segundo plano frente a la energía y el reciclaje, y lo que pensamos cuando pensamos en sostenibilidad»

 

– Explícanos eso. ¿De qué manera intentáis garantizar un equilibrio saludable entre el trabajo y la vida privada de los trabajadores?

– Pago salarios superiores a los normales en comparación con otras academias, porque contrato a profesores con mucha experiencia. Tener un buen sueldo promueve un buen equilibrio entre el trabajo y la vida privada y ayuda a garantizar un equipo consistente. Además, no tenemos clases los viernes y rara vez hay eventos como simulacros de examen o una reunión de profesores para promover también el equilibrio entre trabajo y vida privada. Hay profesores que trabajan aquí desde el principio de la escuela y la mayoría llevan varios años. Además, en cada clase enseñan dos profesores al mismo tiempo, en lugar de uno, como es costumbre. Recuerdo que cuando empecé a dar clases me sentía muy sola en el aula. Así, con dos se aprende mucho, se puede formar a los profesores noveles, se puede hacer todo en el aula. Por ejemplo, un profesor puede estar revisando los deberes y el otro controlando. Esto beneficia a los niños, porque se sienten más apoyados, reciben más feedback y atención, conocen a más gente y escuchan más acentos de habla inglesa.

– ¿Crees que una empresa que es consciente de la sostenibilidad humana es una organización mejor gestionada?

– Sí, y esto es solo mi opinión, porque sé que mucha de la literatura que hay por ahí va en contra de mi trabajo. Si la gente está contenta siento que estoy trabajando para ellos, y todo funciona mejor. Si están contentos y motivados con lo que hacen, los alumnos lo ven, los padres lo ven, y eso se traduce en más alumnos y en un negocio más rentable. Si no eres feliz en el trabajo, ¿cómo vas a ser productivo? Incluso si estás en el trabajo haciendo cosas, ¿estás siendo realmente productivo?

 

«Muchas empresas son conscientes de los objetivos de sostenibilidad debido al entusiasmo por la Agenda 2030, pero hasta que no se les ponga delante de la cara no lo van a hacer. Sería útil que existiera una organización que pudiera proporcionar a las empresas la información de forma gratuita»

 

– ¿Qué crees que se podría hacer para ayudar a las empresas a perseguir sus objetivos de sostenibilidad?

– Creo que muchas empresas son conscientes de los objetivos de sostenibilidad debido al entusiasmo por la Agenda 2030, pero hasta que no se les ponga delante de la cara no lo van a hacer, y las empresas no van a gastar dinero o esfuerzos adicionales para promover la sostenibilidad porque no será una prioridad. Creo que sería útil que existiera una organización que pudiera proporcionar a las empresas la información, y tal vez realizar una especie de auditoría para ver cómo la empresa podría mejorar su sostenibilidad. Pero probablemente tendría que ser un servicio gratuito, porque las empresas generalmente no pueden priorizar la sostenibilidad en su práctica. En realidad, las escuelas de idiomas pueden hacer mucho para enseñar la sostenibilidad. Me encantaría poder hacer algo como una competición entre las academias para promover la sostenibilidad. Los alumnos podrían escribir historias o crear carteles sobre los temas de responsabilidad social. Sin embargo, preferiría hacerlo en colaboración con otro grupo, si hay alguien más que esté interesado. Necesitamos educación sobre el tema. Las pequeñas y medianas empresas podrían recibir más ayuda para promover la sostenibilidad en sus programas sin el temor de pensar que lo están haciendo mal o el aspecto catastrofista del mismo.

 

La estadounidense Sarah Luckam, directora de la academia de idiomas Sarah English (Tomares, Sevilla). Foto: Sarah English

 

Sarah Luckam, con sus compañeras en Sarah English. Una academia singular en Tomares, Aljarafe sevillano. Foto: Sarah English

 

 

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